Una vez que se abandona el sistema solar, el vecino estelar más cercano es la estrella próxima centauri, este cuerpo celeste se encuentra a una distancia de 4.3 años luz de nosotros, año luz que equivale a la distancia que recorre la luz en el vacío durante un año. Como la luz viaja en el vacío a una velocidad constante de 3 x 105 km/s y en un año hay 3.15 x 107s, tenemos:

d = v x t = 3 x 105 km/s x 3.15 x 107s = 9.46 billones de km.

A casi 10 billones de kilómetros en años luz equivalente aproximadamente para llegar a próxima centauri habría que viajar durante 4.3 años a la velocidad de la luz.

El sol y próxima centauri serían sólo dos entre las 150 mil millones de estrellas que se encuentran agrupadas formando nuestra galaxia la vía láctea.

El sistema solar se localiza a unos 30,000 años luz del centro de la galaxia, el cual tiene un diámetro cercano a 100,000 años luz.

Los astrónomos han encontrado que la materia que constituye el universo no está distribuida de manera uniforme, las estrellas tienden a agruparse formando sistemas gigantescos de miles de millones de cuerpos que se denominan galaxias, éstas a su vez se agrupan en cúmulos galácticos de millones de galaxias que existen en el Universo, muchas de ellas parecen tener forma elíptica o espirolada; las que no caen en ninguno de estos dos grupos se denominan galaxias irregulares.

La vía láctea, es una galaxia en la que puede identificarse un núcleo central del que parten brazos en forma de espiral, viajando a través de la vía láctea habría que recorrer varios años luz en el espacio prácticamente vacío antes de encontrar otros cuerpos celestes.

Dado que la luz tarda tiempo en viajar a través del espacio, cuando observamos una galaxia remota, la vemos como era en el pasado cuando la luz que emite inició su viaje de manera que de algún modo un telescopio es una máquina del tiempo que permite observar el movimiento de la luz en los cuerpos como las estrellas.

La luz de la galaxia Andrómeda ha de tardar 2 millones de año en llegar hasta nosotros, así pues lo que estamos viendo son las estrellas tal como eran hace 2 millones de años atrás, esto se llama “visión retrospectiva”, las galaxias más remotas descubiertas por el telescopio espacial Hubble a distancia más de 10,000 millones de años luz de la tierra, la visión retrospectiva es superior a 10,000 mil millones de años lo que nos permite saber cómo era el Universo en aquel entonces, 5,000 millones de años antes de la creación de la tierra.

El espacio es tan grande que los astrónomos tienen que usar tipos especiales de medidas para expresar las distancias a las que están las cosas, en la tierra 1000 km. Sería una gran distancia, pero un haz luminoso recorre 300,000 km. en un segundo, la velocidad de la luz es siempre la misma en cualquier parte del espacio.

De manera que se utiliza para medir distancia en el Universo, el Sol dista 150 000 000 km de nuestro planeta y la luz recorre esta distancia en 499 segundos o lo que es lo mismo 8.3 minutos luz, en un año la luz recorre 9’460,000,000,000 km., esta distancia se denomina año luz, siendo ésta una medida de distancia y no de tiempo, los años de luz son útiles para medir distancias a otras estrellas, la estrella más próxima al sol se halla a 4.29 años de luz, siendo su equivalente en unidades ordinarias 405’834,000,000,000 km., las vastas distancias se expresan en años luz, para intentar medir en la tierra distancias en años luz en lugar de decir que tu casa dista 3 km. de la oficina podrías decir que está a 0.00001 segundo-luz.

300,000 km/s

3 km.

Pero habitualmente los astronautas utilizan otras unidades para medir distancia en el Sistema Solar, llaman a la distancia de la tierra al sol unidad astronómica o IUA de manera que IUA equivale a 150 millones de km. para ser precisos 149, 597,870 km. las distancias a los planetas se conocen con una extraordinaria exactitud gracias al rebote de los ecos del radar entre ellos podrían identificarse estrellas, planetas y nebulosas, las nebulosas son gigantescas nubes de polvo y gas que se observan, remiten o reflejan la luz de las estrellas más cercanas y por eso son visibles desde la tierra.

Entre ellas se forman las nuevas estrellas. Más allá de los confines de la vía láctea hay que recorrer cerca de 2 millones de año luz para encontrarnos con la galaxia más cercana Andrómeda dentro de ella de nuevo, hay miles de millones de estrellas separadas por millones de km., más allá vacío, más galaxias, más vacío, más galaxias, más vacío.